L'étymologie de chiffre me semble éloquente à plusieurs titres: "1485. Empr. de l'it. cifra "signe numérique" et aussi "convention secrète", par des développements de sens propres à l'it.; le mot it. est emprunté lui-même au latin médiéval cifra "zéro", qui vient de l'arabe sifr, de même sens, propr. "vide". (...)" (Bloch et Wartburg, PUF. 6° éd. 1975).